Sostenibilidad económica, social y ambiental de la producción de aceite de palma en Malasia. Discusión y tendencias del mercado

  • Vengeta Rao
Palabras clave: palma de aceite, elaeis guineensis, desarrollo económico y social, política social, biodiversidad, ecosistema, administración de recursos, tendencias, Malasia

Resumen

A partir de la siembra comercial de unas pocas hectáreas en 1917, la industria palmera en Malasia se ha convertido en una multibillonaria industria de 3,7 millones de hectáreas que suple una cantidad significativa de la demanda mundial de aceites comestibles. También ha contribuido sustancialmente a los ingresos del país y provee empleos directos e indirectos a cerca de medio millón de personas. Las primeras compañías palmeras van ahora en su tercera y cuarta generación de resiembra, siendo cada generación de aproximadamente 25 años. Las plantaciones representan el tipo de agricultura más significativa en Malasia. Sus principales características incluyen una fuerza laboral dedicada, sólida administración, organización sistemática de la agricultura, disponibilidad de capital e inversión en investigación y desarrollo, además de uso de nuevas tecnologías. Dentro del sector de las plantaciones, la competitividad y sostenibilidad de empresas individuales varía dependiendo de la calidad de la tierra y el clima, la ubicación, la calidad de la administración y las economías de escala. También influye el grado de integración vertical y en muchos casos el grado y calidad de la diversificación. Las plantaciones en Malasia se iniciaron con café y tabaco pero realmente despegaron con el caucho, cuya área sembrada llegó hasta casi dos millones de hectáreas en su apogeo. Dos terceras partes de las palmas sembradas están actualmente en tierras anteriormente ocupadas por caucho y, en menor grado, por cacao. El resto, especialmente en Sabah y Sarawak ha sido una expansión en bosques talados. La expansión del cultivo de palma de aceite, tanto por agencias estatales como por empresas privadas, esencialmente sigue el esquema de las primeras plantaciones. Desde el punto de vista de sostenibilidad social, la industria se puede dividir en tres sectores: i) plantaciones con mano de obra de inmigrantes (excepto por un breve período (1950-1970) cuando se le dio ciudadanía a los inmigrantes); ii) pequeños propietarios; iii) programas estatales que ofrecen a los campesinos un reasentamiento en plantaciones con participación indirecta en la propiedad. El sector se sigue manteniendo con mano de obra extranjera en gran parte de Indonesia, suministrando salarios y beneficios atractivos que posiblemente continúen en el futuro, aunque la mano de obra puede provenir de más de un país con abundante mano de obra disponible. El sector de los pequeños productores es más impredecible en términos de propiedad, más variable en sus actividades agrícolas y presentará una creciente integración con otros cultivos y animales a medida que crezcan las importaciones de alimentos. El sector continuará con su mano de obra de tipo familiar pero se incrementará la mano de obra extranjera. También habrá mayor consolidación para formal' unidades más grandes ya que, a diferencia del caucho y el arroz, la industria palmera se beneficia considerablemente de las economías de escala. Las pequeñas propiedades consolidadas comenzarán cada vez más a adoptar las prácticas aplicadas en las plantaciones. Los programas estatales también se operarán como plantaciones, usando mano de obra extranjera, mientras que los colonos originales o sus descendientes dejarán de ser trabajadores para convertirse en accionistas y administradores. Una tendencia sorprendente es que la producción de palma de aceite en Malasia es más eficiente cuando se opera como empresa privada. La sostenibilidad ambiental de la producción de aceite de palma en Malasia tiene menos problemas y contradice las afirmaciones de las ONG ambientales. Esto se debe, en parte, a que el cultivo de la palma de aceite es intrínsecamente una forma de agricultura sostenible muy adecuada para los trópicos y en otra parte a que la industria está en una fase de consolidación después de un período de rápida expansión, y finalmente a que la legislación ambiental en Malasia se ha desarrollado a la par con el desarrollo económico de la nación. La palma de aceite es perenne y relativamente libre de plagas y enfermedades. El proceso de refinería es un proceso físico industrial relativamente simple. Por tanto, la contaminación del suelo, el agua y el aire es relativamente baja en comparación con otros cultivos industriales. La expansión del cultivo de palma es más lenta ahora, puesto que las tierras adecuadas son cada vez más escasas. Además las preocupaciones sobre la pérdida creciente de bosques y biodiversidad son infundadas. En este sentido la legislación ambiental es cada vez más estricta e impositiva. La sostenibilidad económica de la industria sigue siendo incierta, ya que depende de dictados internacionales y se ve influencia da por la existencia de muchos aceites y actores involucrados. Además, los productos competidores claves como la soya se cultivan tanto por sus harinas como por sus aceites. La industria se ha sostenido gracias al avance en productividad y a la ineficiencia comparativa de los aceites competidores, a pesar de la erosión de los precios. La productividad ha venido creciendo más lentamente últimamente y los márgenes se han reducido, mientras que algunos de los aceites competidores han aumentado su ventaja competitiva. El continuo mejoramiento de la productividad y la producción con mayor valor agregado son las únicas opciones para una sostenibilidad económica. Y, nuevamente, puede haber consolidación a medida de que los actores menos productivos van saliendo del negocio. A corto plazo, la amenaza más seria de la sostenibilidad económica surge de la producción masivamente subsidiada de los aceites competidores, en particular aceite de soya en Estados Unidos y aceite de colza en la Unión Europea.

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Cómo citar
Rao, V. (2004, enero 1). Sostenibilidad económica, social y ambiental de la producción de aceite de palma en Malasia. Discusión y tendencias del mercado. Revista Palmas, 25(especial, ), 90-108. Recuperado a partir de https://publicaciones.fedepalma.org/index.php/palmas/article/view/1026
Publicado
2004-01-01
Sección
Artículos